Los feligreses en el sureste de Kenya se reúnen para recibir alimentos financiados por los Padres y Hermanos Maryknoll a través de los esfuerzos del Padre Lance Nadeau. Estos esfuerzos buscan reducir el hambre que acechaba a la región incluso antes de la pandemia de COVID-19.

Sacerdotes de Maryknoll trabajan para luchar contra el hambre y  alimentar a los que quedaron sin comida en los encierros por el COVID-19

Para​ muchos países de África, los pasos para mitigar la pandemia de COVID-19 están exacerbando las circunstancias ya terribles, y aumentan las advertencias sobre una doble tragedia: la enfermedad y el hambre.

A pesar de que las medidas preventivas de coronavirus comienzan a disminuir en algunos países desarrollados afectados por la pandemia, el virus parece estar en aumento en África, según la Organización Mundial de la Salud. Y David Beasley, jefe del Programa Mundial de Alimentos de la ONU, dijo recientemente que el mundo está al “borde de una pandemia de hambre” y “una catástrofe humanitaria global”.

“Eso significa que 135 millones de personas en la tierra están marchando hacia el borde del hambre”, dijo, y agregó que ese número podría casi duplicarse para fines de 2020. “Eso es un total de 265 millones”.

El peor impacto podría ser en países de África, así como en Medio Oriente, dijo Beasley a la Asamblea General de la ONU a fines de abril, señalando a Sudán del Sur y otros en particular.

Para los misioneros Maryknoll que trabajan en Sudán del Sur y otras naciones de África Oriental, específicamente en Kenya, Uganda y Tanzania, ayudar a quienes enfrentan la amenaza de morir de hambre ya es una realidad, ya que estos países han cerrado sus economías, han detenido el transporte público y ordenado a las personas que se queden en sus hogares. Para millones de africanos que comen solo los días que pueden trabajar, el hambre es un problema diario que se ha convertido en una crisis, debido a la pandemia y a otros factores como desastres naturales.

“El hambre está aumentando al nivel de hambruna”, dice el Padre Maryknoll John Barth, un misionero que trabaja en el norte de Uganda y Sudán del Sur.

Hasta el 60% de la fuerza laboral de África Oriental está en lo que se conoce como la fuerza laboral informal, dice el padre Barth, lo que significa que no tienen trabajos en compañías sino que subsisten vendiendo cosas en las calles o proporcionando mano de obra u otros servicios. Con los gobiernos alrededor de África, como en otros lugares alrededor del mundo, cerrando todo excepto los servicios esenciales, estos trabajadores informales quedan indigentes y hambrientos.

“Estas personas que vivían con lo que tenían en la mano a la boca, literalmente, no tienen la oportunidad de ganar el dinero que necesitan para pagar la comida de hoy”, dice el padre Barth. “Lo que no ganan hoy, no comen hoy”.

Residentes caminan a través de las inundaciones en Budalangi, Kenya, el 3 de mayo de 2020. Al menos 100 están muertos y miles de personas sin hogar después de fuertes lluvias y tormentas eléctricas que provocaron graves inundaciones y deslizamientos de tierra en Kenya. (CNS, Thomas Mukoya, Reuters/Kenya)
Residentes caminan a través de las inundaciones en Budalangi, Kenya, el 3 de mayo de 2020. Al menos 100 están muertos y miles de personas sin hogar después de fuertes lluvias y tormentas eléctricas que provocaron graves inundaciones y deslizamientos de tierra en Kenya. (CNS, Thomas Mukoya, Reuters/Kenya)

La situación se ve agravada por el cierre del transporte, que no solo evita que las personas viajen al trabajo si lo tienen, sino que también evita que las personas que están enfermas o que tengan afecciones de salud preexistentes, como el VIH/SIDA o la hepatitis C, vayan a clínicas u hospitales por su medicamento salvavidas, dice.

Para muchas personas en África, la amenaza del hambre, la desnutrición y la pérdida de acceso a tratamiento médico crítico son más urgentes que la amenaza de la infección por COVID-19, que aún no ha llegado a las zonas rurales o ciudades más pequeñas, dice el padre Barth.

Los países del continente africano han reportado más de 76.000 casos de COVID-19, con un poco más de 2.500 muertes, a mediados de mayo, principalmente en el norte de África, África occidental y Sudáfrica, según los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades de África (África CDC), parte de la Unión Africana. Mucho menos casos se reportan en África Oriental hasta el momento.

En Kenya, donde se produjo un combate cuerpo a cuerpo por la distribución de alimentos a principios de abril en el barrio de Kibera, el Padre Maryknoll Lance Nadeau está trabajando para llevar comida a las parroquias en el país, además de ayudar a familias en la capital de Nairobi, dónde vive.

En la ciudad de Kibwezi, en el sureste de Kenya, por ejemplo, los Padres y Hermanos Maryknoll, a través de los esfuerzos del padre Nadeau, pudieron brindar asistencia alimentaria a casi 700 familias, que equivale a más de 5.000 personas. Trabajando desde la distancia a través de transferencias electrónicas de fondos, el padre Nadeau pudo ayudar de manera similar a las parroquias en el oeste de Kenya y en el norte de Kenya, cerca de la frontera con Etiopía.

hambre y hambruna: En una estación parroquial en Kenya, mujeres con máscaras protectoras esperan la distribución de alimentos, realizada con el apoyo de los Padres y Hermanos Maryknoll. Muchas personas en Kenya enfrentan escasez de alimentos y posible hambruna a medida que el país cerró en respuesta a la pandemia de COVID-19. (Foto cortesía de Lance Nadeau / Kenya)
En una estación parroquial en Kenya, mujeres con máscaras protectoras esperan la distribución de alimentos, realizada con el apoyo de los Padres y Hermanos Maryknoll. Muchas personas en Kenya enfrentan escasez de alimentos y posible hambruna a medida que el país cerró en respuesta a la pandemia de COVID-19. (Foto cortesía de Lance Nadeau / Kenya)

Para evitar situaciones caóticas como las ocurridas en Kibera, el padre Nadeau trabaja con parroquias, grupos de mujeres y gobiernos locales y policías para garantizar una distribución ordenada y justa de la ayuda alimentaria.

“Con los años, he desarrollado buenas relaciones de trabajo con el clero local y los laicos”, dice el misionero de Pensilvania. “La gente local conoce mejor la situación local. Pueden encontrar a los más necesitados de la zona y proveedores de alimentos a precios razonables”.

Él dice que las mujeres tanto en la iglesia como en los grupos civiles son particularmente útiles en la distribución de alimentos. “Las mujeres están preocupadas por sus familias y conscientes de los más necesitados en la comunidad local”, dice.

“En el pasado, Maryknoll ha ofrecido asistencia alimentaria a través de programas de trabajo organizados por las parroquias locales”, dice el padre Nadeau. “Debido al coronavirus, tales esfuerzos grupales han sido suspendidos. Pero las relaciones y el espíritu comunitario que se construyen a través de estos proyectos de bienestar social todavía sirven como una red a través de la cual se transmite información sobre la necesidad y la asistencia”.

Del mismo modo, el Padre Maryknoll Joseph Healey, de Maryland, cuyo ministerio está trabajando con pequeñas comunidades cristianas en Nairobi, ha cambiado de reuniones de oración y reflexión físicas a reuniones virtuales utilizando programas como Zoom, WhatsApp y Skype, y esas son ahora sus plataformas para ayudar durante el cierre de la pandemia.

“Hemos estado tratando de escuchar cuáles son las mayores necesidades de las personas y lo hemos estado haciendo a través de las redes sociales”, dice el padre Healey. Las pequeñas comunidades cristianas proporcionan una red para identificar a los más necesitados en las parroquias donde se encuentran las comunidades, dice.

La necesidad número uno es la comida, seguida de agua y jabón para mantener un buen saneamiento, dice. Además, dos desastres naturales han azotado Kenya recientemente: inundaciones y langostas.

“Hay fuertes lluvias en ciertas partes de Kenya y la gente, debido a los deslizamientos de tierra, están perdiendo sus hogares”, dice. “La otra es la invasión de langostas. Zonas enteras de Kenya están siendo devoradas por las invasiones de langostas”.

Los hombres tratan de espantar a un enjambre de langostas del desierto en Samburu, Kenya. (CNS, Njeri Mwangi, Reuters/Kenya)
Hombres tratan de espantar a un enjambre de langostas del desierto en Samburu, Kenya. (CNS, Njeri Mwangi, Reuters/Kenya)

El padre Barth, que trabaja en el asentamiento de refugiados de Palabek en el norte de Uganda, dice que incluso en el asentamiento administrado por la ONU, donde aún no se ha detectado la infección por COVID-19, la escasez de alimentos es un problema, y el Programa Mundial de Alimentos redujo recientemente la ración mensual de alimentos en un 30%. La asignación de granos por persona es el equivalente, dice, de un tazón de copos de maíz tres veces al día. Las proteínas provienen de los frijoles y suman poco más de 2,1 kilos al mes, o 4,6 libras, por persona.

“Además de todo esto, el ACNUR (Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Refugiados) nos ha dicho recientemente en el campamento que puede haber otro recorte del 15% en la ración de alimentos para el mes de junio”, dice el misionero de Buffalo, Nueva York.

Además de trabajar en el asentamiento de refugiados de 30.000 personas, la mayoría de las cuales huyeron de la reciente guerra civil de Sudán del Sur, el padre

Barth regresa una vez al mes a la parroquia en Sudán del Sur donde vivía anteriormente, trayendo comida y combustible. Ahora, sin embargo, solo puede acompañar al camión de suministros a la frontera, donde debe esperar hasta que el vehículo regrese de la parroquia, porque solo los trabajadores esenciales, como los conductores de camiones, pueden cruzar la frontera.

El padre Barth dice que si bien las áreas escasamente pobladas como el norte de Uganda y el vecino Sudán del Sur pueden ser algunos de los últimos lugares en África subsahariana en tener un impacto significativo del coronavirus, estas áreas pueden sufrir enormemente en el futuro debido a la desviación de recursos para combatir la pandemia.

“Existe un potencial para revertir el progreso en la mortalidad infantil al dificultar el acceso a la atención médica en los países más pobres”, dice. “Existe el temor de que, a medida que el virus evolucione aquí, disminuya los recursos que ya son pocos y distantes entre sí en el África subsahariana”.

Este artículo fue actualizado para la edición de Julio/Agosto de la revista Misioneros.